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Plancton: El primer eslabón de la cadena.

¿Habéis hecho inmersiones nocturnas?. ¿Sí? Entonces seguramente habréis observado el maravilloso espectáculo de la fotoluminiscencia del plancton cuando habéis apagado el foco, y habéis removido el agua de vuestro alrededor.

Plancton El plancton está formado por infinidad de animales y plantas, normalmente microscópicos, que se desplazan por todos los mares y océanos gracias a las corrientes marinas. Constituye la base de la pirámide alimenticia de todo el ecosistema marino.

Hoy en día nos es a todos evidente la importancia del plancton en todo el ecosistema marino, pero se trata de un descubrimiento relativamente reciente.

El descubrimiento:

En el año 1828 un cirujano y naturalista aficionado del ejército británico llamado J. Vaughan Thompson, construyó una red para pescar especímenes de cangrejos de los cuales estudiaba las etapas primitivas de su vida. Se trataba de un recipiente colocado en el extremo de una pequeña red cónica de gasa fina.

Al utilizarla descubrió que el recipiente salía con una concentración de vida microscópica que flotaba en las aguas marinas. Se trataba de una forma de vida que los biólogos no habían observado hasta entonces: el plancton.

Gracias a la utilización de esta red, Thompson hizo un descubrimiento inesperado: los percebes que hasta entonces eran clasificados como moluscos a causa de la su concha calcárea, eran, en realidad, crustáceos pues sus larvas eran muy parecidas a las de los cangrejos.

De todas maneras, normalmente se atribuye el invento de la red para pescar plancton a un naturalista alemán llamado Johannes Müller, el cual, pero, no la empezó a utilizar hasta 1844.

Hacia a finales del siglo XIX se inventó la palabra plancton (organismos arrastrados por las corrientes) para designar esta nueva agrupación de vida marina, que juntamente con los dos grupos que se conocían hasta entonces: el necton (organismos que nadan) y el benthos (los que viven en el fondo del mar) dio lugar a nuevos conceptos en la agrupación ecológica de los animales marinos.

Los investigadores, para delimitar las recolecciones de plancton a una determinada profundidad, idearon más tarde un método para cerrar la red a la cota deseada, antes de subirla a la superficie. Con este sistema se consiguió una idea clara de la distribución del plancton tanto en profundidad como horizontalmente; y los resultados evidenciaron que esta distribución iba ligada íntimamente a la temperatura del agua.

Asimismo se descubrieron las migraciones verticales diarias del plancton, pues muchos de ellos evitan la luz, dirigiéndose hacia el fondo durante las horas solares, y ascendiendo durante las horas nocturnas. 

Las migraciones verticales:

Comparado proporcionalmente con la longitud de su cuerpo, el movimiento mas sorprendente dentro de los invertebrados son las migraciones verticales del plancton. Este movimiento son larvas o individuos adultos de crustáceos. Son normales movimientos de 50 a 150 metros, pero existen desplazamientos del orden de 300 o 400 metros, protagonizados por ciertos crustáceos batipelágicos.      

Tal y como he citado anteriormente, la luz es el principal factor determinante de estas migraciones, pero parece demostrado que también influyen la fuerza de la gravedad, y la variación de presión según la profundidad.

Los organismos planctónicos que reaccionan de esta manera a la luz, lo hacen de tres maneras diferentes. En primer lugar manifiestan una respuesta a la luz dorsal que los orienta correctamente según la vertical "fondo-superficie".

En segundo lugar, una respuesta fototáctica hace que el cuerpo del animal se posicione de tal manera que le permita de moverse hacia arriba o hacia abajo según su voluntad. Y finalmente, otra respuesta fototáctica provoca una disminución de la actividad natatoria cuando aumenta la intensidad lumínica.

Parece ser que estos movimientos son efectuados para aprovechar al máximo la velocidad de las corrientes que los dispersaran sobre distancias considerables.

Recurso básico:

La principal fuente de alimentación en los ambientes acuáticos (tanto en el mar como en las aguas dulces), la constituye el fitoplancton. El fitoplancton está formado por vegetales verdes microscópicos, diatomeas y flagelados, que flotan en las capas superiores del agua para recibir la luz suficiente para realizar la fotosíntesis.

Los organismos fitoplantónicos constituyen la alimentación directa del zoopláncton, constituida por pequeñísimos animales (muchos de ellos no son nada más que fases larvarias de animales bien conocidos por todos los submarinistas). De hecho, casi todos los grupos de animales marinos explotan este recurso alimenticio en alguna fase del su desarrollo, y recordemos que muchos de los más grandes habitantes del mar se alimentan exclusivamente de este "maná".

La importancia del fitoplancton para la vida animal marina es comparable (cuando menos) a la del revestimiento vegetal de la tierra; pues además del recurso alimenticio que comporta, elimina el anhídrido carbónico y oxigena el agua. Las células vegetales retiran la materia mineral disuelta en el mar, particularmente los nitratos y los fosfatos, y la transforman en protoplasma. Las células vegetales son tan ávidas que se llega a pensar que esta materia mineral esencial se encuentra presente en más cantidad en los cuerpos de animales y plantas que disuelta en la misma agua.

Esta página le debe su creacción a: Jordi Trilla   arianne@redestb.es

Plancton © el alquimista de los acuarios. 08/12/1999
Última modificación: 27 de junio de 2008

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